Qué aplicaciones tiene la investigación con células madre para su uso contra la sordera?

La hipoacusia o sordera es una enfermedad muy prevalente que no tiene una cura definitiva. Hay dos tipos de sordera: La hipoacusia conductiva, que ocurre debido a un problema mecánico en el oído externo o el oído medio.  A menudo se puede tratar. Este tipo de sordera tiene como posibles causas:

  • Objeto extraño alojado en el conducto auditivo externo
  • Daño a los pequeñísimos huesos (osículos) que están justo detrás del tímpano
  • Agujero en el tímpano
  • Acumulación de cera en el conducto auditivo externo (tapones)
  • Cicatriz en el tímpano como consecuencia de infecciones repetitivas
  • Líquido que permanece en el oído tras una infección auditiva

La hipoacusia neurosensorial que tiene lugar cuando las diminutas células pilosas (terminales nerviosas) que transmiten el sonido a través del oído están lesionadas, enfermas, no trabajan apropiadamente o han muerto. Este tipo de hipoacusia a menudo no se puede neutralizar y se cree que afecta al 15% de la población en todo el mundo con sordera profunda.

células madre sordera

 

Pues en este segundo tipo de sordera es sobre el que trabaja un grupo de investigadores del  Departamento de Ciencias Biomédicas de la Universidad de Sheffield que han desarrollado un método para convertir células madre embrionarias humanas en células del oído. Esas células del oído generadas se trasplantaron en un grupo de jerbos sordos, y al cabo de 4 semanas tuvieron una recuperación funcional de alrededor de 46%. Además de demostrar que las células madre se pueden utilizar para reparar la audición dañada, se espera que el descubrimiento, publicado en la revista Nature, sea sólo el punto de partida a nuevos tratamientos en el futuro.

El Dr. Marcelo Rivolta, director del proyecto, dijo en el comunicado de prensa de la Universidad: «Hemos desarrollado un método para impulsar las células madre embrionarias a producir tanto células ciliadas como neuronas, o células nerviosas, pero sólo hemos transplantado las neuronas. A continuación, hemos utilizado una técnica que permite medir si el cerebro puede percibir una señal eléctrica después de la estimulación sonora. Las respuestas de los animales tratados fueron sustancialmente mejores que las de los no tratados, aunque el rango de mejora ha sido generalizado. Algunos sujetos evolucionaron muy favorablemente, mientras que en otros la recuperación ha sido más limitada. »

El Dr. Rivolta añadió: «Creemos que este es un importante paso adelante.  Ahora disponemos de un método para producir células humanas cocleares sensoriales que podremos utilizar para desarrollar nuevos fármacos y tratamientos, y para estudiar la función de los genes. Y más importante aún, tenemos la prueba de que las células madre humanas se podrían utilizar para reparar el oído dañado.

«Se necesita más investigación. Por ejemplo, queremos entender las implicaciones a largo plazo de este tratamiento y su seguridad. Además, en los pacientes con neuropatía auditiva que conservan sus células pilosas, la mera aplicación de células madre podría ser beneficioso. Mientras que aquellos con daños más profundos pueden necesitar un implante coclear para compensar el déficit de células pilosas. En estos pacientes es posible que las células madre se debe administrar en combinación con un implante coclear. Por tanto, es importante estudiar esta interacción. »

La investigación fue financiada por el Consejo de Investigación Médica y una organización benéfica de investigación del Reino Unido, Acción sobre la pérdida de audición.

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