Los hombres que pierden la capacidad de producir esperma después de la quimioterapia podrían algún día ser capaz de recuperar su fertilidad. Eso es porque, por primera vez, la infertilidad se ha invertido en un primate macho con una inyección de células madre.

células madre espermatozoides

Los fármacos contra el cáncer a menudo provocan la destrucción de las células que se dividen rápidamente, ya que se trata de una característica típica de las células cancerígenas. Lamentablemente, los medicamentos también pueden matar a otras células que se dividen rápidamente, como las que producen los espermatozoides. Algunos hombres optan por congelar muestras de semen antes del tratamiento para poder utilizarlos para la inseminación artificial en una fecha posterior, pero esto no es una opción para los niños que aún no han alcanzado la pubertad.

Kyle Orwig en la Facultad de Medicina de la Universidad de Pittsburghen en Pennsylvania parece haber encontrado una solución. Dice que mientras que los niños no tienen espermatozoides, lo que poseen son «espermatogonias«, esto es, células madre que con el tiempo los producen. Para comprobar si estas células madre podrían utilizarse para restaurar la fertilidad, Orwig y su equipo tomaron muestras de las células de los testículos de varones prepúberes y adultos de la especie macacos rhesus, y las congeló. A los monos se les aplicó, a continuación, los agentes quimioterapéuticos conocidos para detener la producción de espermatozoides. Unos meses más tarde, los investigadores inyectaron a cada mono sus propias células madre de espermatogonias de nuevo en sus testículos.

La producción de espermatozoides se restableció en nueve de los 12 animales adultos y comenzó normalmente en tres de cada cinco animales prepúberes una vez que llegaron a la madurez. El esperma resultante se utiliza para fertilizar los óvulos y producir embriones sanos.

«Creo que esta es la mejor opción que hemos tenido», dice Renee Reijo Pera , directora del Centro de la Universidad de Stanford para la investigación con células madre embrionarias y Educación en California, que no participó en el estudio. «Sé que mucha gente ha pensado en este estudio antes, pero nadie ha sido capaz de demostrarlo con éxito en un entorno clínico con una especie genéticamente muy similar a la nuestra.»

Orwig indica que hay algunas preocupaciones de que la implantación de células madre podrían reintroducir las células cancerosas que pueden haber estado presentes en el tejido original. Sin embargo, los centros en los EE.UU. y Europa ya están comenzando a guardar tejido testicular de niños con la esperanza de que en el futuro las nuevas terapias con células madre harán posible este nuevo avance.

«En el escenario más optimista, nuestra investigación sugiere que un hombre puede tener sus propias células madre trasplantadas, dándole la oportunidad de tener hijos a través de las relaciones naturales», dice Orwig. Todavía no está listo para la traducción clínica, dice, «pero es un paso importante hacia adelante».